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Espera, ¿por qué Reddit está perdiendo tanto dinero?

Reddit, en su salida a bolsa, ha apostado por un modelo de negocio de eficacia probada (Facebook y Twitter): vender anuncios en el contenido que los usuarios de la red social producen de forma gratuita.

Entonces, ¿por qué pierde tanto dinero?

El año pasado, la empresa obtuvo 804 millones de dólares en ingresos, pero perdió casi 91 millones, según la información recogida en la oferta pública de venta (OPV) que ha tenido que presentar al regulador financiero estadounidense. La cifra es mejor que la del 2022, cuando Reddit perdió 159 millones de dólares y obtuvo un beneficio de 667 millones.

Aun así, es mucho dinero perdido para una empresa que está a punto de salir a bolsa, ¿verdad?

No es raro que las empresas tecnológicas pierdan dinero cuando salen a bolsa. Y cuando lo hacen, la razón suele ser que se trata de empresas jóvenes y de rápido crecimiento, y los inversores tienen la oportunidad de entrar pronto.

Pero Reddit no es un bebé: empezó hace casi dos décadas, en 2005. Condé Nast, el gigante de las revistas, lo compró en 2006 y lo convirtió en una empresa independiente en 2011.

Reddit se anticipa en cierto modo a esta crítica en sus documentos para inversores, y argumenta que no empezó a funcionar realmente como un negocio serio hasta 2018, cuando finalmente inició «esfuerzos de monetización significativos», es decir, tratando de ganar dinero de verdad.

Pero eso sigue siendo hace seis años. ¿Qué ha estado haciendo Reddit desde entonces?

La respuesta grande y obvia es que ha estado contratando a muchos ingenieros y gastando mucho dinero en sus sueldos.

El año pasado, el gasto de Reddit en investigación y desarrollo —que dice que es el dinero gastado principalmente en «ingenieros y otros empleados dedicados a la investigación, diseño y desarrollo de productos nuevos y existentes»— ascendió a 439 millones de dólares, la friolera del 55% de sus ingresos. (Nota: hay algunas teorías tontas flotando por ahí sobre el CEO de Reddit, Steve Huffman, cobrando 193 millones de dólares el año pasado. Puedes ignorarlas en general, ya que en realidad se trata de acciones y opciones con un largo periodo de carencia. Y puedes ignorarlos específicamente para esta historia. Esos costes no están incluidos en los totales de I+D).

En comparación: cuando Facebook salió a bolsa en 2012, la I+D representaba el 10% de sus ingresos. El año pasado, cuando estaba construyendo cosas como gafas de realidad virtual, esa cifra se había disparado hasta el 29%.

Cuando Twitter salió a bolsa en 2013, la I+D representaba el 44% de sus ingresos. Y a finales de 2021, el último año en que presentó resultados antes de que Elon Musk comprara la empresa, esa cifra se había reducido al 25%. Hay que tener en cuenta que se trataba de una empresa que tanto Musk como la dirección de Twitter pensaban que tenía exceso de personal.

Esas cifras me dejan perplejo. Reddit funciona muy bien para la gente a la que le gusta, y hay mucha. Pero una de las razones por las que funciona bien es que es un producto bastante básico que hace lo que se supone que debe hacer: permite que la gente publique algo que le interesa y que otros lo comenten.

Reddit está sumando usuarios: es una buena noticia pero tiene sus problemas

¿Qué me estoy perdiendo? He pedido a los servicios de comunicación de Reddit que hagan comentarios, pero se han negado apuntando al periodo de tranquilidad de la empresa antes de la salida a bolsa.

El mejor argumento que puedo esgrimir en su defensa es que Reddit sigue sumando muchos usuarios y que más usuarios equivale a más dinero por publicidad. (Nota: Alex Heath, de The Verge, sostiene que gran parte del reciente crecimiento de Reddit se ha debido a un aumento del tráfico de Google. Y como cualquier empresa de medios digitales podría decirte: los aumentos de tráfico de las plataformas también pueden apagarse, muy rápidamente).

Además, hay más dinero procedente del acuerdo de datos de entrenamiento de inteligencia artificial que hizo con Google (¡Oye! ¡Google otra vez!). Y ese dinero es básicamente gratuito, por lo que también mejorará los márgenes.

¿Es suficiente para que los inversores se sientan cómodos con una valoración teórica de 5.000 millones de dólares? ¿Me he perdido algo? No dudes en enviarme un correo electrónico para contármelo.

Peter Kafka,